La visite royale de 1951 (1)


Par Paul Foisy.
Publié dans Le Courrier de Saint-Hyacinthe le 31 août 2017.

Vous ne le saviez peut-être pas, mais la reine Élisabeth II a déjà foulé le sol de Saint-Hyacinthe. Surprenant, n’est-ce pas ? Cet évènement assez particulier de l’histoire maskoutaine s’est déroulé à l’automne 1951. Le passage de la reine a eu lieu dans le cadre d’un voyage officiel qu’elle a effectué au Canada avec son mari le duc d’Édimbourg.


Depuis 1786 des membres de la famille royale visitent le Canada ou y séjournent pendant un certain temps. Pensons au Marquis de Lorne (1878-1883), au duc de Connaught (1911-1916) et au comte d’Athlone (1940-1946) qui résident tous les trois au Canada quelques années en qualité de gouverneur général.


Avant le règne d’Élisabeth II, il faut rappeler que son père le roi George VI et sa mère la reine Élisabeth [la reine-mère] sont venus au Canada à l’aube de la Deuxième Guerre mondiale au cours des mois de mai et juin 1939. Harry Bernard commente ce voyage dans l’édition du 12 mai 1939 du Courrier de Saint-Hyacinthe : « C’est la première fois qu’un souverain anglais, depuis le traité de Paris en 1763, vient au Canada. Dans le passé, les héritiers de la Couronne et les princes de sang ont voyagé dans les Dominions britanniques, mais jamais un roi couronné n’a quitté l’Angleterre pour prendre contact avec les sujets de l’Empire. »


La visite de la princesse Élisabeth
Lors de son voyage au Canada en 1951, Élisabeth est encore princesse, car son père, le roi George VI, est toujours vivant. Il décèdera le 6 février 1952, quelques mois après le passage de la princesse à Saint-Hyacinthe. La nouvelle reine sera couronnée le 2 juin 1953.


Le 5 juillet 1951, le journal Le Devoir annonce la venue du couple royal au Canada : « Leurs Altesses royales, la princesse héritière présomptive du trône de la Grande-Bretagne, et son mari, le prince Philippe, duc d’Édimbourg, ont accepté l’invitation que le gouvernement canadien leur a faite de visiter le Canada l’automne prochain. C’est ce qu’a annoncé hier, le premier ministre du Canada, M. Louis Saint-Laurent. Cette annonce a causé une surprise générale. »  


La présence de la princesse et de son mari au Canada suscite un grand intérêt partout au pays. Le 20 juillet 1951, le journaliste du Courrier de Saint-Hyacinthe relate l’enthousiasme suscité par cette annonce : « Un comité spécial, sous la direction de M. Charles Stein, sous-secrétaire d’État, est chargé de ces préparatifs qui ne constituent pas une mince tâche. La visite de la princesse comporte un trajet de 3500 milles, soit pratiquement d’un bout à l’autre du pays. Il n’est pas une seule ville canadienne de quelque importance qui n’ait déjà saisi le comité Stein d’un pressant désir de se faire inclure dans l’itinéraire des visiteurs royaux. C’est une véritable ruée à qui aura l’honneur de recevoir la charmante princesse. »


Le 9 août 1951, le comité Stein contacte les autorités maskoutaines afin de les informer que le couple s’arrêtera à Saint-Hyacinthe lorsqu’ils seront en route vers les provinces maritimes où se terminera leur voyage au Canada. Le journal Le Clairon, dans son édition du 24 août 1951, rapporte que la princesse Élisabeth et le duc d’Édimbourg seront à Saint-Hyacinthe le 29 octobre 1951 : « Un bref arrêt de quinze minutes permettra à la population maskoutaine de prendre contact avec leurs Altesses Royales. Ce bref arrêt ne permettra pas aux distingués visiteurs de quitter la gare, mais ils ont formulé le désir d’y rencontrer les principaux citoyens. »


Bien que la visite soit prévue pour le 29 octobre, d’autres changements surviennent tant et si bien que finalement l’évènement se déroulera le 5 novembre 1951. Mais auparavant, au cours de leur déplacement en train, le couple s’arrête ici une première fois le 8 octobre 1951. Le Clairon en fait l’annonce le 12 octobre : « Le train qui transportait la princesse et le duc de Montréal à Québec, a fait un bref arrêt dans notre ville lundi. Environ trois cents personnes s’étaient massées sur le quai de la gare afin de voir les visiteurs princiers. Ils ne furent pas déçus car à trois heures, le train entrait en gare et les centaines de personnes présentes ont pu admirer le sourire charmant de la princesse Élisabeth ainsi que du duc d’Édimbourg. […] Ils étaient tous deux à l’extérieur du dernier wagon et envoyaient leurs salutations à la foule massée aux abords de la gare. »


Photo:
Collection Centre d’histoire de Saint-Hyacinthe, CH548 Raymond Bélanger.


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